입동(立冬)이 코 앞으로 다가왔다. 매서운 칼바람과 낮은 기온이 그리 달갑지만은 않다. 특히 뼛속까지 파고드는 찬바람에 뼈마디가 시리고 아픈 관절염 환자들에게 겨울은 긴 고행의 계절이다. 추위가 심해졌다는 소식이 들리면, 어김없이 관절전문병원 대기환자의 줄이 길어지고, 유독 무릎이 뻐근하고 보행이 어려워지는 퇴행성 관절염 환자의 비율이 크게 증가한다.

이렇듯 무릎관절은 온∙습도 등 주변 환경에 상당히 민감한 부위다. 겨울철 기온이 떨어지면 무릎관절을 지탱해주는 근육과 인대가 긴장해 뻣뻣해지면서 혈액 순환을 저하시킨다. 무릎관절 주변의 미세 혈관까지 혈액이 골고루 순환되지 못하는 탓에 영양분과 통증완화 물질이 적게 전달되고 결국 관절통이 악화되는 현상으로 이어진다. 뿐만 아니라 운동량이 적어지는 것도 겨울철 통증 증가의 원인으로 지목된다. 춥다고 운동을 게을리하면, 무릎관절의 사용횟수가 적어진 만큼 관절 주변 근육도 약해지기 마련이다. 약화된 근육은 관절을 지지하는 힘이 떨어지게 되고, 뼈에서 칼슘이 빠져나가 관절의 유연성이 저하되면서 통증이 악화된다.

겨울철 더욱 심해지는 관절통을 이겨내려면 통증이 느껴질 때 온찜질을 하거나 따뜻한 물에 목욕을 하고, 무릎 담요를 덮어주는 등 환부를 따뜻하게 유지하고 긴장된 근육을 이완시키는 것이 중요하다. 특히 기온이 급격하게 떨어지는 새벽에 통증이 심해지기 때문에 잠들기 전 온찜질로 무릎 온도를 올리고, 찜질팩을 미리 준비해 사용하면 도움이 된다. 또한 관절염 말기가 아니라면 적절한 운동 역시 필요한데, 날씨가 춥고 관절이 아프다고 집에서만 웅크리고 있기 보다는 관절에 무리를 주지 않는 선에서 가벼운 산책이나 수중 걷기 등을 통해 관절 주변의 근육을 강화하는 것이 바람직하다.

만일 이러한 찜질이나 운동, 약물 요법 등의 보존적 치료만으로도 관절 통증이 해소되지 않거나, 되려 통증의 강도가 점점 심해진다면 전문의의 충분한 상담을 통해 자신에게 적합한 치료를 받는 것이 필요하다. 연골은 스스로 치유하는 능력이 없기 때문에 자칫 치료 시기를 놓쳐 인공관절치환술로 이어지는 경우가 많기 때문이다.

중기 관절염의 경우 관절내시경을 통해 자기 관절을 보존하는 방향의 치료가 효과적이다. 관절내시경을 이용해 찢어지고 손상된 연골을 다듬은 후, 고주파를 쏘여 관절표면을 매끄럽게 하고 연골재생을 유도하는 ‘연골성형술’, 손상된 부위에 미세한 구멍을 뚫어 골수세포를 흘러나오게 해 무릎 연골을 재생하는 ‘미세천공술’, 체중 부하를 받지 않는 부위의 연골세포를 떼어내 손상된 연골로 이식하는 ‘자가골연골이식술’, 정상 연골을 떼어내 배양시킨 뒤 이식하는 ‘자가연골 세포배양이식술’ 등 손상 정도를 비롯, 환자 상태에 따라 가장 적합한 치료법을 선택한다.

또 연골이 많이 손상되어 인공관절 수술이 불가피한 말기 관절염 환자들의 경우에도 무조건적인 무릎 연골 전체를 대체하는 방법이 아닌, 최대한 자기 관절을 살리는 방향으로 치료할 수 있다. 특히 무릎 안쪽 연골 부분만 닳는다거나 무릎 연골 손상부위가 절반 이하일 때에는 인공관절 부분치환술(반치환술)을 적용할 수 있다. 부분치환술은 건강한 관절부분과 인대 및 힘줄, 무릎 뼈 등 관절 주변 조직을 그대로 유지할 수 있어 수술 후 기능회복이 빠르다는 장점이 있다. 그러나 보다 정밀함을 요하는 수술이기 때문에 반드시 경험이 풍부한 의사에게 맡겨야 한다.